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Longstock Water Gardens

Le plus beau jardin aquatique du sud de l'Angleterre

L'Angleterre a beaucoup de beauté à offrir aux passionnés de jardins. Jardins & Loisirs est allé visiter Longstock Water Gardens, un jardin aquatique à la flore remarquable. On y trouve en effet, au bord de l'eau, des arbres et arbustes acidophiles atypiques, qui font penser aux jardins du Sussex.

Situés à une dizaine de kilomètres au sud d'Andover, les Longstock Water Gardens s'inscrivent dans le beau paysage du Hampshire, avec ses sols hérissés de silex et déposés sur une base de roche calcaire. La mince couche superficielle nourrit un riche éventail de plantes sauvages. Dans cette paisible région rurale coule la rivière Test, abondamment peuplée de truites. Le cours d'eau limpide, sur les rives duquel poussent des roseaux, s'écoule dans une vallée de prairies de rivière.

Que l'on vienne d'Andover ou de Stockbridge, on n'est séparé que par quelques kilomètres de l'A3057. C'est ici que, en 1948, John Spedan Lewis a aménagé un exceptionnel jardin aquatique. Les Longstock Park Water Gardens, comme on les appelait alors, sont maintenant gérés par le John Lewis Partnership (Leckford Estates Ltd.).

Une flore diversifiée

Le jardin aquatique paysager reçoit son eau de la rivière Test et se compose d'une série de bras d'eau tortueux avec des îles, des baies et des méandres, reliés entre eux par de petits ponts étroits. On trouve dans l'eau un rassemblement unique d'une cinquantaine d'espèces de nénuphars florissants. Les rives sont bordées d'une grande diversité de plantes fluviatiles comme Iris laevigata, Scirpus, Astilbe, Primula, Lysichyton americanum aux spathes jaunes et Lysichyton camtschatsense, aux spathes blanches. La forme hybride qui résulte d'un croisement de ces deux dernières espèces (un 'bâtard' que l'on trouve également ici) arbore des spathes couleur crème et des feuilles encore plus grandes que celles de l'espèce américaine. Des cyprès chauves ou de la Louisiane (Taxodium distichum) ont été plantés sur quelques îles: ils forment dans cet environnement humide de robustes racines aériennes noueuses ou pneumatophores, entre lesquelles poussent au printemps des centaines de fritillaires pintades (Fritillaria meleagris), qui s'y sentent particulièrement bien. Gunnera, avec ses gigantesques feuilles semblables à celles de la rhubarbe, et l'osmonde royale (Osmunda regalis) se tiennent également compagnie en bordure de l'eau.

Ce n'est qu'apparence

Si vous avez l'oeil pour la flore de la zone calcareuse environnante, vous constaterez très vite au jardin un certain nombre d'aberrations et vous remarquerez des plantes qui ne sont pas chez elles dans cette région. Le jardin aquatique est en effet entouré d'arbres et arbustes acidophiles, dont des grands chênes âgés de plus de 250 ans. Comment est-ce possible ? A de nombreux endroits, il y a des dépôts de tourbe, et, ailleurs, d'épaisses couches de compost de feuilles acide, où a pu se développer un bois de feuillus certes beau, mais atypique. A de tels endroits ( c'est aussi le cas des Longstock Water Gardens ), les plantes acidophiles comme Halesia, Stuartia, Rhododendron, Pieris, Vaccinium et d'autres Ericacées peuvent non seulement pousser, mais même prospérer. Grimpant dans l'un des chênes, un Hydrangea petiolaris s'élève à plus de 25 mètres de hauteur. Trillium et Erythronium se portent également très bien. On croirait se promener au Sussex, dans le Weald, avec ses sols sablonneux acides. On a l'impression que toutes ces plantes se sont développées ici dans un total équilibre réciproque, mais ce n'est qu'apparence. En réalité, l'homme doit, même ici, intervenir en permanence pour garder les envahisseurs sous contrôle et laisser une chance aux plantes plus timides. Dans l'eau aussi, certaines plantes doivent être régulièrement recoupées.

La 'nursery'

A côté du jardin, on trouve la pépinière, ou Longstock Nursery, entourée d'un mur contre lequel poussent de nombreuses plantes grimpantes. Il y a également une pergola habillée de rosiers grimpants et une riche collection de clématites et de leurs cultivars. Une ouverture dans le mur permet d'atteindre la parcelle voisine, avec ses parterres colorés de vivaces.

Dans les environs

Mottisfont Abbey Garden

Mottisfont Abbey Garden est un autre jardin intéressant des environs. Il y avait à l'origine une abbaye du XII e siècle, transformée au XVIII e siècle en une imposante propriété très impressionnante, qui fait maintenant partie du National Trust. Les vastes pelouses en pente, les cèdres et platanes pluricentenaires, les éblouissants parterres et une roseraie d'une richesse exceptionnelle, avec une importante collection de roses historiques et modernes, font de la visite de ce jardin une vraie fête pour les passionnés de jardins. Celui-ci est à son summum au milieu de l'été.

Sir Harold Hillier Gardens

Le passionné de jardins ne doit pas non plus manquer d'admirer la gigantesque collection de plantes d'Ampfield, à 5 km au nord-est de Romsey. C'est ici que s'étendent les célèbres Sir Harold Hillier Gardens, qui couvrent 65 hectares et sont peuplés de plus de 12 000 genres. C'est aussi ici que l'on conserve les 'National Collections' de onze espèces de plantes.

Exbury Gardens

A ceux qui sont vraiment mordus, nous pouvons encore recommander les Exbury Gardens. Ils sont encore plus au sud, près de Blackfield, à 25 km au sud de Southampton. Ces jardins ont été aménagés par Lionel de Rothschild et, comme l'accent est surtout mis sur les rhododendrons et les azalées, la meilleure saison pour les visiter est bien sûr le printemps. Ces jardins sont toutefois également très renommés pour leurs coloris automnaux.

Voici ce que vous pouvez y découvrir

Tant dans l'eau que le long des rives des Longstock Water Gardens, vous rencontrerez beaucoup de plantes inattendues. Voici un bref aperçu de la flore présente :

Nom de la plante Hauteur Epoque de floraison
Osmunda regalis 30-160 cm (fougère)  
Matteuccia struthiopteris 30-150 cm (fougère)  
Pulmonaria saccharata 30 cm 3-4
Primula vialii 30-60 cm 6-7
Hosta sieboldiana 'Variegata' 50-90 cm 6-7
Zantedeschia aethiopica 60-80 cm 6-8
Iris kaempferi 60-90 cm 6-7
I. laevigata 60-90 cm 6-7
Rodgersia sp. 60-120 cm 5-6
Darmera peltata (= Peltiphyllum peltatum) 100 cm 4-5
Miscanthus sinensis 50-350 cm 8-9
Rheum palmatum et R. p. 'Rubrum' 200 cm 5-7
Cardiocrinum giganteum 250-300 cm 8-9
Mimulus luteus et hybriden 30-60 cm (plante aquatique) 6-8
Sagittaria sagittifolia 50 cm (plante aquatique) 7-9
Pontederia cordata 60 cm (plante aquatique) 6-9
Aponogeton distachyos 0-60 cm (plante aquatique) 10-5
Nymphaea sp. (48 espèces différentes) 0-120 cm (plante aquatique) 6-9

Renseignements pratiques

Longstock Water Gardens : ouvert d'avril à septembre, uniquement les premier et troisième dimanches du mois, de 14 à 17 h. La pépinière est ouverte toute l'année du lundi au samedi, de 8 h 30 à 16 h 30 et le dimanche de 11 à 17 h (de mars à octobre).

Vous trouverez plus de détails sur : www.longstockpark.co.uk

En venant de Folkestone (env. 220Åkm), suivez les autoroutes M20, M26, M25 et M3 vers Andover. Quittez l'autoroute à North Waltham (sortie 8) et empruntez la route A303 vers Andover. Après 11 km, tournez vers le sud sur l'A30 (pas sur l'A34!), en direction de Stockbridge. La sortie vers Longstock se trouve à 2 km vers le nord, sur l'A3057.

Mottisfont Abbey Garden : les heures d'ouverture variables sont données sur le site www.nationaltrust.org.uk

Sir Harold Hillier Gardens : ouvert tous les jours d'avril à octobre, de 11 à 17 h. De novembre à mars, la visite n'est possible que le week-end.

Exbury Gardens : ouvert de mars à octobre, de 10 à 17 h 30.

Texte et photos : Guy Laurent